Comment cibler son public dans le cadre d’une enquête ethnographique à distance sur le vieillissement ?

Par Emmanuel Roux (groupe « Vieillissement » du CEMU), mai 2020


Randonnée en forêt de l’Isle Adam (95), Association Retraite Sportive du Parisis, avec l’aimable autorisation de Pierre Alexandre Roux, président de l’association. (Photo : Emmanuel Roux, 2020).

Dans le cadre de l’enquête ethnographique collective à mener durant notre dernier semestre de licence en sociologie en CEMU, le sujet de recherche proposé portait sur la place des séniors dans la commune de Ouistreham Riva Bella.  

Ce domaine d’enquête m’est apparu très large, puisqu’il concerne un public avec des caractéristiques très différentes. Les différences concernent l’âge en lui-même, la catégorie des séniors démarre en effet dès 60 ans selon l’organisation mondiale de la santé (https://www.who.int/fr/news-room/fact-sheets/detail/ageing-and-health) et les séniors ne sont pas les mêmes à 60 ans et à 90 ans. En outre, il y a des différences de revenus, de classes sociales, des problématiques de santé variées, d’origines géographiques très diverses, de trajectoires de vie singulières. Certains séniors sont toujours actifs, quand d’autres sont déjà retraités… L’avantage en revanche était d’avoir un terrain de recherche précis, circonscrit à une commune particulière, « à taille humaine ».

Les objectifs de recherche initiaux étaient de découvrir comment les personnes font l’expérience du vieillissement, comment elles passent, vivent leur retraite à Ouistreham. Les domaines à explorer concernaient leurs habitudes, leurs sociabilités, il s’agissait de connaître la façon dont elles occupent leur temps libre, leurs loisirs. Nous nous sommes demandés où résident leurs proches, les autres membres de leur famille. Quel lien elles ont avec eux. Nous voulions découvrir pourquoi ces séniors ont fait le choix de résider à Ouistreham. Est-ce que cette situation relève d’ailleurs vraiment d’un choix ? Y a t-il des différences entre ceux qui résident sur la commune en résidences médicalisées, qui ont perdu leur autonomie et ceux qui vivent toujours à domicile ? Est-ce que la présence de la mer joue un rôle particulier pour cette commune et si la mer a une importance, qu’est ce qui explique cet attachement pour le littoral ? Enfin, peut-on, dans le cadre d’une enquête à distance, accéder au symbolique, alors même que le chercheur distingue plus difficilement les signaux non-verbaux, n’a pas le descriptif exact du logement, n’est pas en mesure de percevoir ni la décoration, ni l’aménagement du logement de l’enquêté ?

Au fond, les domaines à étudier concernant les personnes âgées sont très nombreux et potentiellement, tous pourraient faire l’objet en eux-même d’une étude particulière (toutefois, n’est-ce pas le cas pour tous les publics ?). Voilà quelles étaient nos interrogations avant de nous lancer dans cette enquête.

Pour débuter cette enquête à distance, le premier des obstacles à lever était celui de la prise de contact avec mon terrain de recherche.

Dans un premier temps je me suis tourné vers les institutions dites « légitimes » : j’ai contacté par mail la Mairie, le Centre Communal d’Action Sociale, le Centre Local d’Information et Coordination Gérontologique… en les sollicitant au moyen de ma boîte mail professionnelle, une adresse mail référencée à une instance ministérielle : gage de légitimité et de sérieux me disais-je, d’autant plus qu’il s’agissait de m’adresser à d’autres administrations. Indéniablement, cela me semblait un atout,  la garantie d’obtenir l’attention souhaitée de la part de mes interlocuteurs.

La déception en a été d’autant plus grande ! Je n’ai reçu absolument aucun retour suite à mes mails adressés à ces administrations, y compris après avoir sollicité des interlocuteurs directs et non pas de simples boîtes mails structurelles. Les tentatives de contacts téléphoniques n’ont été guère plus satisfaisantes, puisque systématiquement la réponse donnée à une demande d’enquête sollicitée par téléphone était de matérialiser ma requête de manière officielle, par un écrit à transmettre… par mail. Il y avait donc une impasse, un sentiment de retour à mon point de départ.

Il m’a fallu trouver une alternative. La solution a été de me référer à l’annuaire des associations locales, dont les références sont disponibles en ligne sur le site de la mairie (http://associations.ouistreham-rivabella.fr/associations/) et de procéder ensuite à une forme de présélection, procédé pouvant paraître très arbitraire et qui m’a renvoyé à mes propres attentes et prénotions.

J’ai en effet ciblé les associations dont les objets, les thèmes, m’ont paru concerner davantage un public de retraités : chorales, groupes d’entraide solidaire (activité qui requiert une disponibilité importante), associations de retraite sportive, randonnée…. Je n’ai pas, délibérément, ciblé les associations sportives ou celles dont l’objet aurait concerné les nouvelles technologies ! Par cette méthode, je me suis situé loin de l’un des principes de base en sociologie, qui demande de prendre une certaine distance avec nos stéréotypes et nos idées préconçues. Cependant, la pression liée au délai de restitution des travaux à réaliser dans le cadre de cette enquête m’a contraint à cibler certaines associations et à en délaisser d’autres. Au total, j’ai sollicité une douzaine d’associations référencées sur le site internet de la commune de Ouistreham pour obtenir très rapidement – pour ainsi dire le jour même – cinq réponses favorables pour un entretien. En l’espace de trois jours, j’ai pu effectuer trois entretiens.

C’est alors que je me heurtais à une seconde difficulté : cette fois-ci, liée au contenu de mes entretiens.

Point commun de chacun de ces entretiens : tous passionnants, mais l’écueil était peut-être prévisible, celui de m’éloigner de mon terrain d’enquête, de mes questions de départ, en me laissant happer par l’activité associative de l’enquêté, la passerelle qui a permis la prise de contact initiale. 

Cette limite était-elle prévisible ? En contactant les présidents ou membres des bureaux d’associations, le risque me semblait réel de rencontrer quelqu’un de pleinement investi dans la vie associative, qui aurait eu à cœur de présenter son action. Cela a été le cas notamment pour l’enquête présentée : mon interlocutrice était d’ailleurs engagée de manière très active au sein de deux associations.

Ce fût identique pour les deux autres personnes avec qui j’ai pu m’entretenir : chacune d’elles était pleinement investie depuis plusieurs années dans la vie de leur association et elles m’ont parlé en détail de cet engagement, davantage que de leur implication sur la commune de Ouistreham dont elles n’ont décrit au final que des routines, ce qui m’a semblé être des banalités. Pourtant, ces routines ont souvent un pouvoir symbolique fort et ne doivent pas non plus être négligées (Juan, 2019).

Suis-je passé à côté de mon sujet de recherche ? Comment mettre en perspective des réponses qui semblent si banales lorsqu’on est seul en tant qu’étudiant à distance ? Après avoir réalisé les entretiens, je me suis demandé pourquoi je n’avais pas eu le réflexe d’interroger davantage les enquêtés sur leurs conditions de logement, la façon dont ils l’occupent, seuls ou avec d’autres personnes. Pourquoi ne pas avoir demandé des informations sur le déroulé d’une semaine type ? Ai-je été trop happé et intéressé par la portée de cette activité associative ? Ayant moi-même été bénévole et investi durant plusieurs années dans une association, je n’ai peut-être pas su suffisamment me détacher de ce que leur engagement bénévole me renvoyait. Je me force à croire pourtant que le contenu de l’entretien pourra tout de même prendre tout son sens- je l’espère- mis en perspective avec le travail des autres étudiants en présentiel.

L’aspect positif de cette expérience, c’est que le dynamisme associatif que l’on retrouve sur la commune permettrait une enquête complète sur ce sujet : en ayant uniquement comme interlocuteurs des membres d’associations, pourquoi ne pas interroger l’engagement associatif dans sa globalité sur la commune, s’interroger sur les formes qu’elle revêt, le lien avec les institutions locales, la vie culturelle qu’elles impliquent et leur aire d’influence qui m’a semblé pour certaines de ces associations se dépoyer bien au-delà de la seule commune de Ouistreham Riva Bella.

Bibliographie

  • Bozon Michel (1984), Vie quotidienne et rapports sociaux dans une petite ville de province, Lyon, Presses Universitaires de Lyon.
  • Céfaï Daniel (2003), L’enquête de terrain, Paris, La Découverte.
  • Juan Salvador (2019), « Chapitre 3 : quelques éléments sur la quotidienneté et ses désenchantements », Cours CEMU en Anthropologie des sociétés contemporaines 1, Université Caen Normandie.
  • http://associations.ouistreham-rivabella.fr/associations/

Observation ethnographique à Ouistreham : quand la découverte du terrain est synonyme d’observation réflexive

par Esther LAYET — mai 2020

« Gendarmes partout, bénévoles nulle part » (Photo : Nicolas Deprez © 2020)

Nous sommes arrivés à Ouistreham un matin de février où le vent soufflait particulièrement fort. En traversant la commune presque déserte en voiture, nous avons d’abord aperçu un groupe d’une quinzaine de migrants sur un rond-point aux abords de la ville. Puis ce sont quelques gendarmes qui ont attiré notre regard à notre arrivée sur le parking de la place portuaire. La pluie se faisant plus insistante, nous avons retrouvé nos camarades sous la halle du marché aux poissons où quelques personnes faisaient leurs courses. Le plus souvent des personnes âgées, elles jetaient un œil curieux à ce groupe d’une cinquantaine de personnes réunies au bout de l’allée couverte. Nous avons vite compris que nous n’allions pas passer inaperçus.

Nous avons pris nos marques sur le terrain dans cette première impression à deux facettes. D’une part, la commune semblait déserte. Les conditions météorologiques ou le cadre spatio-temporel (un matin d’hiver en semaine dans une petite commune à l’activité saisonnière) y étaient peut-être pour quelque chose. Mais d’autre part, nous étions l’élément invalidant cette première impression ; notre présence venait combler la vacuité des lieux. En nous promenant pour nous familiariser avec le terrain, nous avons ressenti cette impression d’être « à découvert ». Nous étions, dès les premiers instants, des observateurs observés sans foule ni animation pour se fondre dans le décor. Mettre les pieds sur le terrain ne voulait pas seulement dire se l’approprier, c’était surtout y prendre corps, s’y incorporer comme partie prenante de l’objet d’analyse.

Il a donc fallu nous familiariser avec des lieux qui nous étaient étrangers pour ensuite questionner les éléments qui allaient de soi. Nous n’avions pourtant pas choisi un groupe évident à étudier. Il ne s’agissait ni des personnes âgées, ni des pêcheurs, mais d’une autre population tout aussi caractéristique de Ouistreham : les migrants établis sur la commune littorale dans le but de rejoindre l’Angleterre. Ce phénomène des migrations n’y est pas nouveau comme l’on fait remarquer nombre d’habitants au cours de nos discussions. Celui qui concerne les soudanais a commencé à l’été 2017. Devenu ordinaire aux yeux des résidents, c’était pour nous totalement nouveau et inhabituel. Nous n’avons donc pu cacher notre étonnement en voyant ces jeunes hommes tenter de s’accrocher aux  camions en direction du Ferry. Nous étions moins dans la position d’investigateurs que de spectateurs. Nos regards curieux posés sur eux et nos tentatives de communication maladroites déterminaient le cadre de notre observation et les données recueillies.

Au fur et à mesure de la journée, les lieux se sont faits plus animés. Nous avons croisé des habitants sur le parvis de l’Eglise, à la Mairie, au PMU ou encore au Centre socioculturel. Mais en déambulant sur le terrain, empruntant parfois un itinéraire répété dans un sens et dans l’autre, nos perceptions se sont focalisées sur certains éléments qui se faisaient, eux aussi, répétitifs. Les quatre gendarmes aperçus le matin sur le parking se sont démultipliés en une vingtaine de voitures de la gendarmerie circulant sur la commune du midi jusqu’à notre départ en fin d’après-midi. Cette présence accrue de la gendarmerie n’était pas hasardeuse : nos perceptions étaient régies par notre questionnement théorique. Etudiant la question des migrations, le passage clandestin sur le Brittany Ferry et la solidarité apportée par les habitants, notre attention portait donc à la fois sur les forces de l’ordre, les jeunes soudanais et les bénévoles. Les aides mises en place par ces derniers n’étant pas d’actualité durant notre première journée d’enquête, notre attention s’est donc rétractée sur les flux des gendarmes et ceux des migrants. Nous étions de fait moins sensibles aux passants, aux commerces, aux transports en commun. Et c’est précisément cette indisposition qui faisait que nous voyions des voitures de la gendarmerie partout.

Cette omniprésence des gendarmes et absence des bénévoles ne s’est pourtant pas vérifiée à l’identique durant notre deuxième journée d’enquête, un mois plus tard. Même jour et mêmes horaires à peu de choses près, nous avons retrouvé le flux incessant des forces de l’ordre sur la commune. Cette fois, nous sommes restés plus tardivement afin d’assister à la distribution alimentaire d’une association caritative en fin de journée. Et notre présence a considérablement modifié le cadre de l’événement.

Nous étions deux groupes d’étudiants et une professeure soit une dizaine de personnes à se rendre sur un parking isolé du centre-ville où se tenait le camion de l’association. A peine arrivés, une femme est venue nous avertir frontalement que notre présence n’était pas vraiment la bienvenue, nous renvoyant ainsi l’impression de « voyeurs » que nous dégagions. Puis une vingtaine d’hommes ont circulé aléatoirement sur les lieux pour récupérer vivres et vêtements. Parfois furtivement, d’autres fois en prenant le temps de discuter entre eux ou avec les bénévoles. Certains se sont adressés à nous pour nous demander une cigarette ou notre identité. Notre présence venait donc modifier leur comportement sans que nous puissions identifier ni la nature ni la mesure du changement. Nous ne pouvions dire si le caractère discret et furtif, ou au contraire plus long et décontracté de leur passage, était dû à notre présence. De même que nous ne savions pas si leurs agissements restaient imperméables à notre présence.

L’enquête empirique étant par ailleurs éprouvée depuis un prisme subjectif, traversée par des aprioris et des émotions propres, il apparait impossible à l’enquêteur d’analyser la mesure de son impact sur le terrain puisqu’il ne dispose pas de cadre référentiel dépourvu de sa présence. Stéphane Beaud et Florence Weber (1998) écrivent qu’il ne peut y avoir de neutralité axiologique in situ : c’est un principe d’analyse et non d’observation. Ainsi nous ne pouvions que noter mentalement les faits observés et les propos entendus à travers le prisme de perceptions respectives afin de les utiliser comme matière objectivable une fois le terrain quitté.

Durant notre enquête à Ouistreham, nous avons donc expérimenté l’implication intrinsèque de l’enquêteur sur « son » terrain. Pour se représenter la chose, nous pourrions inverser le déterminant possessif systématiquement accolé au terrain : c’est le chercheur qui tend à appartenir au terrain et non l’inverse. Il s’y intègre comme objet d’analyse. Ses observations vont nécessairement dépendre de son influence auprès des enquêtés, de ses conditions d’entrée sur le terrain, de la position qu’il y occupe ainsi que de son questionnement théorique. L’observation ethnographique nous a tout d’abord appris à prendre en compte l’influence de notre présence sur le terrain et à développer une approche réflexive sur l’attitude, les gestes et le discours adoptés. Elle nous a fait comprendre que la recherche empirique est perçue depuis une réalité propre, façonnée par des perceptions subjectives. C’est une pratique située qui ne peut être impartiale. Et c’est bien l’analyse, que nous avons tenté de mener ici, qui se doit d’être la plus neutre possible, bien que toujours conditionnée par la position sociale du chercheur ou de la chercheuse.

Bibliographie

  • BEAUD, Stéphane & WEBER, Florence. Guide de l’enquête de terrain : produire et analyser des données ethnographiques. La Découverte, Paris, 1998.